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Biotecnología: desarrollo de biocombustibles

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[singlepic id=114 w=160 h=120 float=left]Un proceso para crear biocombustibles que podrían reemplazar a todos los combustibles fósiles. Si esto resulta ser verdad, podría hacer que resultase práctico reemplazar todos los combustibles fósiles utilizados para el transporte por biocombustibles. La compañía también afirma que el combustible se puede vender a precios competitivos en comparación con los combustibles fósiles.

Joule Biotechnologies cultiva microorganismos creados genéticamente en unos fotobioreactores especialmente diseñados para ese propósito. Los microorganismos utilizan energía del sol para convertir el dióxido de carbono y el agua en etanol o combustibles de hidrocarburos (tales como el diesel o algunos componentes de la gasolina). Los organismos excretan el combustible, que después se puede recolectar utilizando unas tecnologías de separación química convencionales.

Si este nuevo proceso, que se ha podido demostrar a nivel de laboratorio, funciona bien a gran escala tal y como así lo esperan en Joule Biotechnologies, marcaría un profundo cambio dentro de la industria del biocombustible. Los biocombustibles convencionales, basados en grano de maíz, sólo son capaces de proveer una pequeña fracción del combustible de los Estados Unidos debido a la cantidad de tierra, agua y energía que se necesita para hacer crecer el grano.

Sin embargo el nuevo proceso, gracias a sus altos niveles de producción, podría servir para suministrar todo el combustible para el transporte del país, utilizando un área del tamaño del ‘mango de sartén’ de Texas. “Creemos que se trata de la primera compañía que ha encontrado una solución real al concepto de la independencia de energía,” afirma Hill Sims, director y presidente de Joule Biotechnologies. “Y si se compara con el resto, esta solución está lista en relativamente poco tiempo.”

La compañía tiene previsto construir una planta a escala piloto en el suroeste de los Estados Unidos a principios del año que viene, y espera producir etanol a escala comercial para finales de 2010. Las demostraciones a gran escala de la producción de combustibles de hidrocarburos se darían a partir de 2011.

Hasta ahora, la compañía ha reunido “substancialmente menos de 50 millones de dólares,” afirma Sims, a partir de Flasghip Ventures y otros inversores, incluyendo a los empleados de la compañía. La firma está a punto de empezar una nueva ronda de financiación para poder aumentar la escala de la tecnología.

Este nuevo método también supondría una importante mejora con relación a los biocombustibles basados en celulosa. Los materiales celulosos, tales como el pasto y las astillas de madera, podrían producir más combustible por acre que el maíz, y unos estudios recientes sugieren que estas fuentes podrían reemplazar alrededor de un tercio de los combustibles fósiles que se usan en la actualidad en el transporte en los Estados Unidos.

Sin embargo, reemplazar todos los combustibles fósiles con combustibles basados en celulosa no sería fácil, puesto que requeriría una mejora en los métodos de cultivo, así como grandes mejorías en la economía de los combustibles.

Fuente:technology review

Enlace: http://www.joulebio.com/

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